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Estado tiene una de las brechas más grandes del país en competencia en lectura en blancos hispanos

Presidio of Monterey: DLIFLC & USAG/ Flickr

SOLEDAD - En una fría mañana de invierno Nicole Miller recorrió el salón de clases de cuarto grado en esta pequeña ciudad en el Valle de Salinas, haciendo preguntas a sus estudiantes sobre temas que probablemente encuentren en las pruebas del estado en la primavera.

"¿Cómo sabes que 'hit the lights' (expresión que significa apagar las luces) es un modismo?", preguntó a un estudiante.

"'Hit the lights' es un modismo porque si golpeas las luces, se rompen", respondió el estudiante.

Miller sonrió. "¡Buena respuesta!", dijo.

La mayoría de los alumnos de la clase de Miller comenzaron sus estudios sin hablar inglés, y los modismos son a menudo la última frontera para cualquiera que aprende una lengua extranjera.

Muchos de estos estudiantes acaban de lograr el dominio de la lectura. Pero debido a que los modismos son una parte importante de la prueba de cuarto grado de California, estos niños de 9 años necesitan aprender que "tickled pink" no es un color y que alguien que es "all thumbs" es torpe.

Ayudar a los estudiantes a lograr esta comprensión más sofisticada del inglés es una tarea difícil, pero cada vez más urgente. Hace una década, solamente el 10% de los estudiantes de cuarto grado de Soledad demostró nivel de dominio en las pruebas de lectura del estado. La mayoría de los alumnos son hispanos de bajos ingresos, muchos de ellos estudiantes de inglés.

Para el año 2010, el porcentaje había aumentado al 43%. El distrito colocó un nuevo lema en las carteleras de anuncios en todo el distrito: "¡We're cooking!" (¡Pusimos manos a la obra!)

La mejora es impresionante, pero todavía existe una gran brecha en la competencia entre los estudiantes de cuarto grado de Soledad y el promedio estatal. Soledad está detrás del resto del estado por 20 puntos porcentuales. Al ritmo actual, los estudiantes de Soledad tardarán al menos otra década en ponerse al día.

En muchos sentidos, las dificultades de Soledad reflejan las del estado en su conjunto, que tiene una de las mayores brechas de la nación en el desempeño en lectura entre hispanos y blancos.

Según sus propias mediciones, la prueba de normas de California, el estado ha logrado cierto progreso en cerrar esa brecha. En 2010, cerca de la mitad de los estudiantes hispanos lograron nivel de dominio en la prueba de lengua y literatura de cuarto grado en inglés, con respecto a solamente un cuarto en 2003. La brecha de dominio entre los hispanos y blancos disminuyó en 7 puntos.

El rendimiento de California en la Evaluación Nacional de Progreso Educativo, conocida como el Boletín de Calificaciones del país, revela un panorama sombrío.

Solo 12% de los hispanos de cuarto grado en California alcanzaron el nivel de dominio en lectura en esa prueba en 2009, lo que los coloca detrás de todos los estados del país, excepto Utah y Minnesota. En esa prueba, la brecha en el nivel de dominio entre estudiantes hispanos y blancos en realidad aumentó ligeramente en la última década.

Estas cifras sugieren que gran cantidad de estudiantes hispanos de California, la mayoría de los cuales son estudiantes del idioma inglés, no alcanzan un nivel de referencia clave que podría afectar el futuro del estado en el largo plazo: la capacidad de leer con fluidez en tercer grado.

Investigaciones han demostrado que estudiantes que no logran esa meta corren un mayor riesgo de abandonar la escuela preparatoria. Eso significa que California está en camino de ver a millones de estudiantes abandonar la escuela en los próximos años.

La tendencia podría significar un desastre económico para un estado que ya sufre una profunda crisis financiera, en un momento en que hay una escasez de aproximadamente un millón de graduados universitarios en California para satisfacer las necesidades de mano de obra, de acuerdo con el Instituto de Política Pública de California.

"Lo que estamos haciendo en California es una farsa", dijo Patricia Gandara, co-directora del Proyecto Derechos Civiles en UCLA y experta en la brecha de logros de los latinos. "Se ha hecho muy poco para mejorar la situación de esos niños, y es terrible".

Recortes de presupuesto afectan programas de lectura

Muchos expertos afirman que California ha adoptado un enfoque equivocado para la enseñanza de los estudiantes de inglés, que son en su mayoría hispanos y conforman una cuarta parte de los 6.2 millones de estudiantes del estado.

Al mismo tiempo, California tiene una historia de financiación insuficiente para sus escuelas en comparación con otros estados, dicen los expertos. Más recientemente, la crisis fiscal ha golpeado de forma especialmente dura a escuelas y distritos con grandes poblaciones hispanas. Los recortes presupuestarios están reduciendo los programas destinados a disminuir la brecha en lectura de los hispanos, que no ha recibido la atención que se merece, dicen los educadores.

"Se ha prestado mucha atención a las brechas entre blancos y negros. Es necesario centrarse más en lo que funciona para reducir brechas entre hispanos y blancos", dijo Sean Reardon, sociólogo de la Universidad de Stanford.

En el Distrito Escolar Unificado de Soledad, Deneen Newman, superintendenta, reconoce que el distrito "todavía no lo ha logrado", aunque los funcionarios están intentando numerosas innovaciones para hacer una diferencia.

"Nuestra actitud es que si no lo reducimos, haremos lo que sea", dijo Newman, una veterana con 23 años de experiencia en las escuelas públicas que comenzó como maestra de escuela primaria en la zona centro-sur de Los Ángeles. "El desafío es qué tan rápidamente se puede hacer".

Aumenta inscripción de estudiantes hispanos

Soledad, un pequeño punto en el mapa junto a la autopista 101 en el centro del estado, está rodeada de viñedos, prisiones y plantaciones de brócoli y fresas. Su pequeña clase media se compone principalmente de guardias de prisión. La mayor parte del resto de los residentes recoge cosechas. La mitad de los adultos de la ciudad son desertores de la escuela secundaria.

Igual que el resto de California, Soledad ha visto un auge en el número de niños hispanos matriculados en sus escuelas, una cantidad cada vez mayor de los cuales no habla inglés como primer idioma. Desde 1999, la inscripción del distrito se ha más que duplicado, a casi 4,500.

El 92% está compuesto por hispanos, la mitad son estudiantes del idioma inglés y la gran mayoría vive cerca de la línea de pobreza. En todo California, una cuarta parte de los estudiantes son estudiantes del idioma inglés. La mayoría de esos estudiantes son hispanos, y más de la mitad de ellos son de bajos ingresos.

Antes de 1998 y de la aprobación de la Proposición 227, muchos de los estudiantes de Soledad aprendían principalmente en español hasta sexto grado bajo el programa de educación bilingüe del distrito. Después de 1998, Soledad mantuvo un programa con dos idiomas financiado por una subvención; los estudiantes dedicaban la mitad de la jornada a aprender en inglés y la otra mitad en español. Pero poco a poco, el programa se ha reducido a solo dos grados y finalmente se cerrará.

"Los padres optaron cada vez más por el inglés", dijo Newman. "Dicen que para conseguir trabajo estos días, tienes que tener conocimientos de inglés, y tienes que pasar el examen de la escuela preparatoria". Además del menor interés de los padres, el distrito tenía dificultades para atraer maestros calificados para enseñar en dos idiomas, y las autoridades del distrito dicen que los datos sobre los logros de los estudiantes no justifican mantenerlo. 

Ahora, casi todas las clases del distrito se enseñan en inglés, con ayuda adicional para los estudiantes con conocimientos limitados de inglés que aún están aprendiendo el idioma.

Probar nuevos métodos

Newman está estudiando otras partes del estado y llevando a su distrito lo que aprende. Los administradores del distrito visitaron Chula Vista, un distrito de escuela primaria en el condado de San Diego y el Distrito Escolar Unificado de Sanger, fuera de Fresno; ambos distritos han visto mejoras en los logros, especialmente entre los estudiantes hispanos.

Newman y sus directores han introducido nuevos métodos de enseñanza, comenzaron un esfuerzo intensivo para realizar un seguimiento de datos de los estudiantes y contrataron asesores prácticos para los maestros. Están probando nuevas técnicas de intervención para los estudiantes rezagados y proponiendo medidas para mejorar la participación de los padres.

"Ninguna cosa por sí sola es la panacea", dijo. "Es todas estas cosas juntas".

Newman atribuye las mejoras en el distrito a una combinación de iniciativas centradas principalmente en la capacitación de profesores y mayor retroalimentación.

Newman contrató maestros adicionales que se concentran en los estudiantes de inglés, enseñándoles en pequeños grupos fuera del salón de clases y que ayudan a los profesores regulares a satisfacer mejor sus necesidades.

Este año, el distrito contrató también asesores prácticos a tiempo completo que recorren el distrito observando salones de clase, proporcionando retroalimentación a los maestros y ayudándolos a lograr el dominio de nuevas técnicas. Soledad también ha pagado por sustitutos para que los maestros puedan observar a asesores que enseñan lecciones modelo y luego las discutan con sus colegas.

Soledad también está haciendo énfasis en ayudar a los maestros débiles y, en algunos casos, en deshacerse de ellos. Hace cuatro años, el distrito inició un programa en el que los directores identifican maestros que tienen dificultades con el objetivo de recapacitarlos. Hasta ahora, han participado tres maestros. (Hay unos 190 maestros en el distrito). Uno renunció, uno fue despedido al final del proceso, y uno completó el programa con éxito y sigue en el aula.

Uno de los enfoques de menor costo del distrito fue establecer lo que es esencialmente un club de lectura de todo el distrito. Cada año, Newman asigna un libro sobre buenas prácticas de instrucción. Se exige a todos los empleados de instrucción del distrito que lo lean. Luego se discuten las ideas del libro y se intenta implementarlas.

Este año, el distrito está estudiando un método de enseñanza llamado instrucción directa explícita, en la que se anima a los estudiantes a hablar en pares durante las clases, tanto para mejorar sus habilidades lingüísticas como para mantener la participación, y los maestros hacen preguntas a los estudiantes durante la clase para asegurarse de que están entendiendo cada concepto.

Dificultades de financiación podrían empeorar

Newman también ha exhortado a todos los directores a dedicar más tiempo a observar a los maestros en las aulas, en lugar de permanecer en las oficinas lidiando con la disciplina y el papeleo.

Miller, una veterana con 14 años de experiencia, tiene opiniones contradictorias sobre las reformas de Soledad. Le gusta la instrucción directa explícita, que en su opinión ha ayudado a sus estudiantes, y agradece los comentarios exhaustivos que recibe de los administradores y de sus compañeros maestros.

Pero cree que el distrito necesita más consistencia para garantizar que los logros se mantengan. "Parece haber un ciclo de cambio cada año o cada dos años", dijo. "Si quieres ver algo funcionando, debes continuarlo uno o dos años".

Incluso mientras Newman intenta implementar otras ideas, una nube se cierne sobre Soledad. El año pasado, su presupuesto cayó casi un 10%, a 35 millones de dólares, la misma cantidad que el distrito recibió en 2007.

En los últimos dos años, el estímulo federal permitió al distrito contratar los asesores prácticos y maestros adicionales. Ese dinero ya no está, y Newman se pregunta qué pasará con todas las reformas que está intentando cuando la crisis fiscal llegue a sus escuelas.

Ya está eliminando bibliotecarios, técnicos de computación, consejeros y asistentes de dirección. No puede permitirse contratar maestros adicionales, por lo que espera que la cantidad de alumnos en las clases aumente.

Los recortes a programas estatales especiales destinados a ayudar a los estudiantes desfavorecidos han exacerbado estas pérdidas. Durante la época en que el distrito estaba logrando mejoras estables en las calificaciones de las pruebas, la denominada "ayuda de impacto económico" aumentó en el distrito. La ayuda es parte de un programa estatal para distritos con altas concentraciones de estudiantes pobres y desfavorecidos.

El estado también enviaba a Soledad unos 100,000 dólares al año para su programa de adquisición del idioma inglés, dirigido a estudiantes de inglés de bajos ingresos.

El año pasado ambos flujos de financiación se redujeron, a pesar de que el número de estudiantes de inglés y de estudiantes pobres aumentó en Soledad.

"Esos programas fueron muy importantes para nosotros", dijo Newman. "Con el recorte de los fondos, significa que tenemos menos personal para apoyar a esos estudiantes y menos materiales para nuestro trabajo".

Las reducciones en la financiación reflejan lo que sucede en todo el estado. En promedio, el financiamiento por alumno el año pasado cayó por debajo del nivel en 2007, mientras que la ayuda de impacto económico disminuyó un 5% y los fondos para el programa de adquisición de inglés disminuyeron en un 20%. 

El dinero es escaso para los distritos escolares de California, en parte porque el estado ha sido relativamente tacaño a la hora de financiar la educación pública. 

California ocupa el lugar 43 en la nación en gasto por estudiante (ajustado por el alto costo de vida en California): 8,853 dólares en 2007, comparado con un promedio nacional de 10,297 dólares.

Newman se siente afortunada de tener buenos maestros que dedican horas extras para intentar cubrir la brecha en el desempeño, a pesar de que sus salarios se encuentran aproximadamente 7,000 dólares por debajo del promedio estatal de 67,000 dólares. Pero es consciente de que su suerte, y la de sus estudiantes, puede agotarse.

"Tengo mucho temor de que si no cambiamos las cosas y comenzamos a invertir en nuestros niños nuevamente, especialmente en California, veremos cada vez más estudiantes que no pueden graduarse porque no cumplen con los requisitos", dijo Newman. "No tendrán las oportunidades que queremos que tengan".

 

Esta nota fue producida como parte de un trabajo en colaboración entre California Watch, parte del Centro para Información de Investigaciones, un centro independiente y sin fines de lucro, y The Hechinger Report, una agencia de noticias sobre educación no partidaria y sin fines de lucro que está afiliada a Teachers Collage, Columbia University.

Esta nota fue editada por Denise Zapata. Fue corregida por Nikki Frick.

Filed under: K–12, En Español

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